Auschwitz

Auschwitz is een symbool voor de wereld van terreur, genocide en de Holocaust. Het kamp werd opgericht door de Duitsers in 1940 aan de rand van de stad Oświęcim die, net als de hele Polen, werd bezet door de Nazi’s tijdens de Tweede Wereldoorlog. De naam van de stad werd veranderd in "Auschwitz".

In de daaropvolgende jaren werd het kamp uitgebreid. Het bestond uit drie delen: Auschwitz I, Auschwitz II-Birkenau en Auschwitz III Monowitz. In het begin werden er voornamelijk Polen gevangengezet, later Sovjet krijgsgevangenen, Roma en gevangenen van andere nationaliteiten. Vanaf 1942 werd het kamp de locatie van de grootste massamoord in de geschiedenis van de mensheid, gepleegd tegen Joden als onderdeel van het Duitse plan voor de volledige vernietiging van het Joodse Volk. De meerderheid van de joodse mannen, vrouwen en kinderen die naar Auschwitz werden gedeporteerd, werden onmiddellijk na aankomst naar de gaskamers in Birkenau gestuurd. De Duitsers vermoordden minstens 1.100.000 mensen in Auschwitz - voornamelijk Joden, maar ook Polen, Roma en Sovjet krijgsgevangenen.

Tegen het einde van de oorlog begonnen de SS'ers, in een poging om de sporen van hun misdaden te verwijderen, de gaskamers en crematoria te ontmantelen en  vernietigen en documenten te verbranden. Gevangenen die in staat waren te lopen werden geëvacueerd naar het Reich. Degenen die achterbleven in het kamp werden op 27 januari 1945 door het Rode Leger bevrijd.

Op 2 juli 1947 heeft het Poolse parlement besloten om het museum op te richten op  de twee bestaande delen van het kamp, Auschwitz I en Auschwitz II-Birkenau.  In 1979 werd de site ingeschreven op de Werelderfgoedlijst van UNESCO.

Tegenwoordig is het museum vooral een centrum voor educatie over Auschwitz, de Shoah en de genocide. Het is indrukwekkend om onder het metalen opschrift 'Arbeit macht frei' naar binnen te gaan, wetend van wat  zich hier heeft afgespeeld. Er zijn o.a. persoonlijke voorwerpen, foto's en documenten van de gevangenen te zien.  Birkenau ligt 3 kilometer verderop, het is de grootste begraafplaats ter wereld.  Sommige barakken en ruïnes van gaskamers kan men hier nog zien.

In de afgelopen tijd is het museum elk jaar bezocht door meer dan een miljoen mensen uit de hele wereld.